Alan Shepard a été le premier astronaute américain à aller dans l’espace, et Neil Armstrong le premier homme à poser le pied sur la Lune. Les deux exploits ont été rendus possibles par la mathématicienne afro-américaine Katherine Johnson, décédée le 24 février.

Sa contribution en tant que « calculatrice humaine », avec ses collègues Dorothy Vaughan et Mary Jackson, a été cruciale pour calibrer la trajectoire et la vitesse que les fusées spatiales devaient suivre afin de ne pas prendre feu en entrant dans l’atmosphère terrestre.

Une perte pour l’univers

Katherine Johnson, scientifique et mathématicienne de la NASA

A travers son compte Twitter, l’agence a rendu compte du décès du scientifique:

À la NASA, nous sommes profondément touchés par la perte d’un leader de nos jours de pionnier. Katherine Johnson a aidé notre nation à élargir les frontières de l’espace et a fait de grands pas pour ouvrir des portes aux femmes et aux personnes de couleur dans la quête humaine universelle d’exploration de l’espace.

Nous n’oublierons jamais son courage, son leadership et les jalons que nous n’aurions pas franchis sans elle. Nous continuerons à nous appuyer sur son héritage et à travailler dur pour augmenter les opportunités pour quiconque a quelque chose à contribuer à améliorer le potentiel humain.

—Jim Bridenstine, administrateur de la NASA

« Une époque où les ordinateurs portaient des jupes »

Katherine Johnson, scientifique et mathématicienne de la NASA

Son incroyable capacité à résoudre mentalement n’importe quelle équation lui a permis de surmonter le racisme et le machisme, et lui a garanti une place dans le programme d’ingénierie de la NASA qui n’acceptait pas les femmes ou les personnes de couleur.

En 1961, il a calculé les paramètres de vol de la fusée Mercury Redstone 3 qui ont fait d’Alan Shepard le premier Américain à aller dans l’espace; Huit ans plus tard, son talent était essentiel pour que l’équipage d’Apollo 11 se pose avec succès et que Neil Armstrong marche sur la Lune pour la première fois.

Les seuls instruments utilisés par Johnson pour quantifier les trajectoires étaient des règles à calcul, du papier millimétré, des calculatrices de bureau et son cerveau. Les astronautes lui faisaient tellement confiance qu’avant de se lancer dans un vol orbital autour de la Terre, John Glenn a déclaré: «Si elle dit que les calculs sont corrects, je suis prêt à partir.

Un scientifique anonyme

Katherine Johnson, scientifique et mathématicienne de la NASA

Malgré ses contributions et ses réalisations, pendant la majeure partie de sa carrière, Katherine a été l’une des femmes invisibles de la NASA, jusqu’à ce qu’en 2015 le travail de sa vie soit reconnu et que le président de l’époque Barack Obama lui ait remis la Médaille présidentielle de la liberté. , accordée aux civils qui contribuent de manière significative à la sécurité ou aux intérêts des États-Unis.

Toujours en 2017, son histoire, ainsi que celle de ses compagnons Vaughan et Jackson, a été capturée dans le film Talents cachés qui a été nominé aux Oscars et aux Golden Globes.